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Cómo GT Dave comenzó a preparar kombucha en su habitación cuando era adolescente

Con el típico equipo deportivo desechado y los refrigerios sobrantes en la habitación de un adolescente, es posible que no se sorprenda al encontrar el crecimiento de bacterias. Pero a mediados de la década de 1990, George Thomas «GT» Dave, de 15 años, cultivaba a propósito bacterias fermentadas en jarras de vidrio de 5 galones alrededor de su habitación para preparar su propia kombucha, y generó un negocio de casi mil millones de dólares.

Dave, ahora de 42 años, es el fundador y director ejecutivo de Living Foods de GT. Se le atribuye ser la primera persona en poner kombucha (una bebida «saludable» fermentada y carbonatada) en los estantes de los supermercados estadounidenses, y ahora dirige la compañía de kombucha más vendida del país, con un valor estimado de más de $ 900 millones, confirmó Dave a CNBC Make It. Según los informes, se ha visto a celebridades como la fundadora de Goop, Gwyneth Paltrow, Madonna y Reese Witherspoon bebiendo su kombucha.

La compañía (que todavía se llamaba GT’s Kombucha hasta hace unos años) tiene una participación de aproximadamente el 40% de lo que ahora es un mercado en auge. El mercado de kombucha de EE. UU. creció más del 38 % anual entre 2015 y 2019, superando los 480 millones de dólares el año pasado, según Nielsen. Algunos investigadores creen que podría superar los $ 4.7 mil millones en ventas globales para 2025.

Dave posee el 100% de la compañía de casi mil millones de dólares, pero dice que no empezó a preparar su propia kombucha para conseguir fortuna o fama.

«Realmente fue para hacer algo que me encanta [and] que espero ayude a otros», dice Dave.

George Thomas «GT» Dave es el fundador y director ejecutivo de Living Foods de GT.

Fuente: Alimentos vivos de GT

Comenzó con una cerveza casera.

La kombucha es una bebida carbonatada fermentada con microorganismos vivos que data de hace más de 2000 años en el este de Asia y se ha asociado durante mucho tiempo con una variedad de beneficios para la salud (algunos más dudosos que otros).

Pero «la palabra ‘kombucha’ en realidad no existía» en el vocabulario de los estadounidenses cuando Dave comenzó su operación de elaboración de cerveza casera hace 25 años, le dice a CNBC Make It.

Al crecer en el rico barrio de Bel Air de Los Ángeles, el padre (un abogado) y la madre de Dave (que trabajaban en los grandes almacenes I. Magnin) estaban fuertemente influenciados por las filosofías y la espiritualidad orientales, y la familia incluso tomaba vacaciones espirituales en ashrams indios. También eran fanáticos de la salud dedicados con una inclinación por presentar a sus hijos los alimentos de la nueva era.

«Tenía tofu y pasto de trigo y… jugo de noni y… todas esas cosas como parte de mi dieta diaria» incluso en ese entonces, dice Dave.

Sus padres, Laraine y Michael Dave, conocieron la kombucha gracias a unos amigos que les dieron un Scoby adquirido en un viaje al Himalaya. (Un Scoby es «una colonia de bacterias», según Dave. Es una masa gelatinosa que se asemeja a la parte superior de un hongo, se forma cuando las bacterias y la levadura se fermentan y sirve como ingrediente clave en cualquier lote de kombucha).

Laraine y Michael pronto comenzaron a preparar su propia kombucha, un proceso que involucra una combinación de té (verde, negro o ambos), más azúcar y la cultura Scoby, que los cerveceros suelen reciclar de un lote a otro, en algunos casos usando el mismo Scoby para años.

Al principio, Dave encontró la bebida demasiado avinagrada y agria para sus gustos adolescentes. Pero los padres de Dave prepararon lote tras lote, convencidos de que mejoraba su energía, el sueño y la salud digestiva. (Si bien hay poca o ninguna investigación científica que demuestre que la kombucha puede aumentar la energía de los bebedores, la kombucha que es rica en probióticos puede beneficiar su sistema digestivo, según la Clínica Cleveland).

«Estaban un poco enamorados de cómo los hacía sentir», dice.

Luego, la opinión de Dave sobre la kombucha «cambió por completo» en 1994 después de que a su madre le diagnosticaran una forma agresiva de cáncer de mama. De acuerdo con la tradición de Living Foods de GT, los médicos de Laraine Dave se sorprendieron al descubrir que su cáncer no se había propagado, lo que la puso en el camino hacia una recuperación completa. Cuando los médicos le preguntaron si había estado consumiendo algo fuera de lo normal, Dave dice que su madre les habló de la kombucha.

«Sentí curiosidad y ciertamente me motivé a entender qué era este extraño té, porque en mi opinión, no curó a mi madre y nunca dije que la curara, pero ciertamente la ayudó», le dice a CNBC Make It.

(La historia de la supervivencia de Laraine estuvo una vez en las etiquetas de kombucha de la compañía, pero se eliminó después de una serie de demandas colectivas en 2010 que alegaban afirmaciones engañosas sobre los beneficios para la salud de la bebida. Los científicos señalan que hay poca o ninguna evidencia de que la kombucha pueda ayudar a combatir varios tipos de cáncer, y algunos expertos aconsejan que las personas con sistemas inmunológicos comprometidos eviten la bebida).

Cualquiera sea el caso, Dave estaba lo suficientemente intrigado como para comenzar a beber kombucha, pero sintió que la receta de su padre fermentaba demasiado la bebida, haciéndola demasiado avinagrada. Así que comenzó a elaborar la suya propia.

Dentro de un año, Dave estaba embotellando su kombucha casera con la intención de presentar a más personas la bebida que sentía que era «algo que el mundo necesita», dice.

construyendo un negocio

Para 1995, Dave había dejado la escuela secundaria antes de tiempo, obtuvo su GED y estaba listo para concentrarse en la kombucha a tiempo completo.

Dave dice que acumuló un «par de miles de dólares» en la tarjeta de crédito de su padre y usó la cocina de sus padres para preparar té en teteras de dos galones. Sus padres también le cedieron el dominio sobre el comedor familiar, que llenaba con jarras de kombucha en fermentación.

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«Empecé a dormirme a las 4 de la tarde y me levantaba a la medianoche» para que pudiera tener el control de la cocina mientras su familia dormía, le dice Dave a CNBC Make It.

Cuando se trataba de vender su kombucha embotellada en algunas tiendas locales de alimentos saludables, los padres de Dave también ayudaron allí. Laraine se convirtió en su primera empleada, sirviendo como portavoz en la tienda para convencer a los clientes de probar su primer sorbo, a menudo contando la historia de cómo sobrevivió al cáncer. También ayudó a correr la voz ofreciendo muestras de kombucha a sus clientes en I. Magnin.

Laraine Dave, la madre de GT, posa con una versión anterior de la etiqueta de la botella de Kombucha de GT a mediados de la década de 1990. Foto cortesía

Como abogado, el padre de Dave a veces acompañaba en los argumentos de venta para que las tiendas no despidieran al emprendedor adolescente de inmediato. También le dio a su hijo asesoramiento legal gratuito y «me enseñó a administrar mis libros», dice Dave.

En 1995, Erewhon Natural Foods de Los Ángeles (una pequeña tienda de abarrotes independiente que ahora tiene cinco ubicaciones y es conocida por su comida costosa y su ubicación entre celebridades) se convirtió en el primer pedido de Dave, comprando dos cajas (24 botellas de 16 onzas) de Kombucha de GT.

Pronto, Dave estaba vendiendo kombucha a un puñado de tiendas naturistas en la ciudad, donde normalmente se encontraba en el estante junto a jugos o tés como Snapple. Cobró a las tiendas aproximadamente $ 3.75 por botella y se vendió al por menor por alrededor de $ 4.99.

A partir de ahí, algunos consumidores «muy, muy apasionados» ayudaron a que la kombucha de Dave despegara. Probarían el producto y correrían la voz a cualquiera que quisiera escuchar «porque realmente estaban entusiasmados con él», dice.

«Así fue como el mercado creció lentamente», dice.

Pronto, el adolescente comenzó a recibir órdenes de personas en lugares altos. Hacía entregas personales a residencias adineradas en lugares como Malibú, e incluso a platós de producción de cine y televisión de la ciudad.

Uno de los primeros clientes particularmente devotos fue la estrella de cine de acción Steven Seagal.

«[Seagal’s] El equipo se puso en contacto con mi línea directa para el consumidor, que, por cierto, era solo un contestador automático en mi habitación, y dijeron que querían comprar cajas de esto porque Steven era un gran admirador», le dice Dave a CNBC Make It. Pronto, Dave estaba regularmente entregando cajas de kombucha a la casa de Seagal (un representante de Seagal no respondió a la solicitud de comentarios de CNBC Make It).

El actor Steven Seagal en Planet Hollywood.

La colección de imágenes de LIFE a través de Getty Images

Por supuesto, no a todos les encantó la kombucha de Dave. A algunas «personas les gustaría escupirlo en tu cara y decir: ‘¡Esto es repugnante!'», dice Dave.

Dave también tuvo que superar el obstáculo de su corta edad y su falta de experiencia empresarial.

No queriendo parecer a los clientes potenciales como si fuera un adolescente demasiado grande, Dave inventó varias personalidades para el personal. Por ejemplo, estaba «GT», el dueño de la empresa y «George», un empleado que hacía llamadas telefónicas a las tiendas para reponer sus pedidos. Otra personalidad era «el repartidor», que en algunos casos se presentaba para entregar el producto.

«Realmente quería que me tomaran en serio», dice Dave.

Funcionó. Un año después de lanzar el negocio desde su habitación, la incipiente compañía de kombucha de Dave reportó ventas de aproximadamente $150,000, lo que lo llevó a alquilar una cocina comercial en Los Ángeles para aumentar la producción.

Más dinero más problemas

En 1999, la noticia sobre la kombucha de Dave se había extendido a Whole Foods, que en ese momento tenía aproximadamente 100 tiendas repartidas por todo el país — y la cadena de supermercados gourmet comenzó a almacenar kombucha Living Foods de GT en sus estantes, aunque el producto todavía estaba mayormente disponible solo en la costa oeste.

Dave alquiló instalaciones más grandes para continuar aumentando la producción de su empresa y finalmente pudo producir suficiente kombucha para llevar la marca GT a nivel nacional en 2005. A finales de la década, informa Forbes, su empresa había alcanzado aproximadamente $35 millones en ventas anuales.

Sin embargo, la compañía también enfrentó su parte de obstáculos legales, incluida una serie de demandas colectivas entre 2010 y 2017 acusando a la compañía de hacer afirmaciones falsas sobre los supuestos beneficios de las bebidas. Living Foods de GT acordó eliminar las declaraciones de las etiquetas de sus botellas, que la compañía le dice a CNBC Make It «se basaron en testimonios que GT recibió de consumidores de la vida real», afirmando que la kombucha ayudó a los bebedores con «control de peso», «antienvejecimiento» y «piel saludable.»

La compañía de Dave también sobrevivió a un susto que hizo que Whole Foods retirara brevemente todos los productos de kombucha de los estantes en 2010 por preocupaciones de que la bebida contenía más alcohol de lo anunciado (debido al proceso de fermentación, los fabricantes de kombucha advierten que la bebida puede contener «pequeñas cantidades» de alcohol. ) Dave modificó el proceso de producción para asegurarse de que el contenido de alcohol de la bebida esté por debajo del límite legal de 0,5 % establecido por la FDA; ambas compañías también se vieron obligadas más tarde a resolver una demanda colectiva por más de $8 millones. La demanda alegaba que Kombucha de GT había etiquetado erróneamente sus productos como «sin alcohol» y que contenían antioxidantes que no estaban presentes.

“La compañía acordó eliminar estos reclamos de las botellas, pero no admitió ninguna irregularidad o acusación hecha en las demandas”, dijo un portavoz de la compañía a CNBC Make It en un comunicado sobre esas demandas anteriores.

Hoy en día, la kombucha de Living Foods de GT se vende nuevamente en las ubicaciones de Whole Foods en todo el país, donde una botella de 16 onzas de la kombucha de la marca generalmente se vende al por menor por $ 3.49. Se expandió a otras cadenas de supermercados nacionales como Safeway, Kroger, Target y Walmart en la última década, y Kombucha de GT ahora se vende en más de 30,000 tiendas en los EE. UU., dice la compañía a CNBC Make It.

La compañía también dijo el año pasado que está considerando la expansión en el extranjero en países como el Reino Unido, los Países Bajos e Islandia.

La compañía ahora produce más de 1 millón de botellas de kombucha cada año. Dave no revela las cifras de ingresos de su empresa privada. Pero Forbes informó en 2019 que la compañía registra un estimado de $275 millones en ventas anuales.

El éxito genera competencia

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