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El CEO de Southwest Airlines, Kelly, dejará el cargo en 2022 y será reemplazado por un veterano de la compañía

Gary Kelly, director ejecutivo de Southwest Airlines Co., habla durante un evento dentro de la nueva terminal internacional de Southwest Airlines Co. en el Aeropuerto William P. Hobby en Houston, Texas.

Carretero Smith | alcalde Bloomberg | imágenes falsas

El CEO de Southwest Airlines, Gary Kelly, dejará el cargo el próximo año, culminando más de 17 años al mando, donde hizo crecer la aerolínea y la guió a través de crisis desde la Gran Recesión hasta la pandemia de Covid-19.

La aerolínea con sede en Dallas nombró al veterano de más de tres décadas Bob Jordan, vicepresidente ejecutivo de servicios corporativos, como sucesor de Kelly, asignándole la tarea de liderar la recuperación de la compañía. Comenzará el 1 de febrero de 2022.

«Creo que ahora es realmente el momento perfecto», dijo Kelly, de 66 años, en una entrevista. «Nos hemos estabilizado».

Kelly ocupará el cargo de presidente ejecutivo hasta «al menos» 2026, dijo la compañía.

Kelly ha estado en el puesto más alto de la aerolínea durante la crisis financiera, una fusión, una expansión agresiva y la puesta a tierra del Boeing 737 Max. La pandemia devastó la demanda de viajes y el año pasado empujó a Southwest a su primera pérdida anual desde 1972.

Southwest ahora está tratando de recuperar su equilibrio y capitalizar un salto en la demanda de viajes. Ese aumento proviene de los clientes domésticos de ocio de EE. UU. El enfoque de Southwest, ya que transporta más pasajeros estadounidenses que cualquier otra aerolínea.

El mes pasado, Southwest informó un aumento en los ingresos en los últimos meses y registró una ganancia para el primer trimestre del año, la primera de las principales aerolíneas de EE. UU. en hacerlo, gracias a más de $ 1 mil millones en ayuda federal.

Jordan, de 60 años, lideró la adquisición en 2011 de su rival AirTran, el programa de viajero frecuente de Southwest, la plataforma de comercio electrónico más recientemente, compras de empleados y otros programas voluntarios para reducir los costos laborales durante la pandemia, dijo Southwest.

“Estamos saliendo de la pandemia en muy buena forma, especialmente en comparación con nuestros competidores”, dijo Jordan a CNBC.

Dijo que espera que Southwest alcance el punto de equilibrio en efectivo, «tal vez un poco mejor», en junio.

Southwest carece de las redes globales en expansión de sus competidores que redujeron debido a la pandemia y una serie de restricciones de viaje para detener la propagación del virus.

Jordan comenzó en Southwest en 1988 y ha ocupado cargos que incluyen controlador, director de contabilidad de ingresos y director comercial.

«Aunque estuvo fuera del ‘centro de atención’ en los últimos años como vicepresidente ejecutivo de Servicios Corporativos, los logros del Sr. Jordan son largos y extensos», escribió Daniel McKenzie, analista de aerolíneas de Seaport Research Partners, en una nota el miércoles. Tiene una calificación de compra y un precio objetivo de $73 para las acciones de Southwest.

Las acciones de la empresa cerraron a 55,19 dólares, un 1% menos, una caída mayor que la de sus competidores. «Net/net, el cambio de liderazgo no conduce a un cambio en nuestra tesis de que LUV sigue siendo una gran historia a largo plazo», escribió McKenzie.

Se consideró que el presidente de Southwest, Tom Nealon, y el director de operaciones, Mike Van de Ven, estaban listos para el puesto principal, pero la aerolínea eligió a Jordan, dijo Kelly.

«La parte más difícil de esto, sin rodeos, ha sido elegir», dijo Kelly. Dijo que los otros dos ejecutivos se quedan en sus funciones actuales. «No vamos a romper la banda aquí».

Prioridades del sucesor

Jordan dijo en una entrevista que sus prioridades incluyen reparar el balance de Southwest

Southwest finalizó el último trimestre con $15,300 millones en liquidez y $10,800 millones en deuda. Los transportistas estadounidenses agregaron $ 58 mil millones en deuda el año pasado para capear los efectos de la crisis.

Jordan dijo que otra prioridad durante el próximo año será contratar empleados para ayudar a soportar el aumento en la demanda de viajes. El transportista está llamando a los empleados que se ausentaron, a instancias de la compañía, y se está acercando a nuevos candidatos.

En los próximos meses, la aerolínea examinará las tendencias de reserva después de la temporada alta de viajes de verano. Southwest agregó 18 nuevos destinos durante la pandemia, desde ciudades en Hawái hasta Florida, ya que perseguía a los clientes de ocio que buscaban destinos al aire libre. Es probable que esa expansión acelerada se enfríe, dijo Jordan.

“Todavía hay mucho trabajo por hacer para salir de la pandemia”, dijo Jordan. «Tienes que jugar un poco de ofensiva y un poco de defensa».

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