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La crisis del motor Raptor de Starship corre el riesgo de bancarrota

Elon Musk está enojado con la falta de progreso que SpaceX ha logrado en el desarrollo de los motores Raptor que impulsan su cohete Starship.

Describió una situación terrible el día después del Día de Acción de Gracias en un correo electrónico de toda la empresa, del cual CNBC obtuvo una copia.

«La crisis de producción de Raptor es mucho peor de lo que parecía hace unas semanas», escribió Musk.

“Nos enfrentamos a un riesgo real de bancarrota si no podemos lograr una tasa de vuelo de Starship de al menos una vez cada dos semanas el próximo año”, agregó Musk más tarde.

Starship es el cohete masivo de próxima generación que SpaceX está desarrollando para lanzar carga y personas en misiones a la Luna y Marte. La compañía está probando prototipos en una instalación en el sur de Texas y ha realizado múltiples vuelos de prueba cortos. Pero para pasar a los lanzamientos orbitales, los prototipos de cohetes necesitarán hasta 39 motores Raptor cada uno, lo que requerirá una fuerte rampa en la producción de motores.

El correo electrónico de Musk a los empleados de SpaceX brinda más contexto sobre la importancia de la partida del exvicepresidente de Propulsión Will Heltsley a principios de este mes. Heltsley había sido sacado del desarrollo de Raptor antes de irse, informó CNBC, y Musk señaló en su correo electrónico que el liderazgo de la compañía ha estado investigando los problemas del programa desde entonces, y descubrió que las circunstancias «son mucho más graves» de lo que Musk pensó anteriormente.

SpaceX no respondió de inmediato a la solicitud de comentarios de CNBC. Heltsley no respondió a las solicitudes de comentarios de CNBC.

El correo electrónico del fundador y CEO de SpaceX fue informado por primera vez por Space Explored, un subconjunto del blog de tecnología 9to5Mac.

El programa del motor Raptor es ‘un desastre’

Una mirada más cercana debajo de la base de Super Heavy Booster 4 a los 29 motores Raptor.

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Musk escribió en el correo electrónico que planeaba tomarse las largas vacaciones de Acción de Gracias. Pero, después de descubrir la situación del Raptor, Musk dijo que trabajaría personalmente en la línea de producción del motor hasta el viernes por la noche y hasta el fin de semana.

“Necesitamos todas las manos a la obra para recuperarnos de lo que es, francamente, un desastre”, escribió Musk.

El fundador multimillonario ha descrito repetidamente la producción como la parte más difícil de crear el gigantesco cohete de SpaceX. La compañía ha construido constantemente su planta de producción y prueba de Starship en Boca Chica, Texas, con múltiples prototipos en funcionamiento simultáneamente.

El siguiente gran paso de la compañía en el desarrollo de Starship es su puesta en órbita.

Una prueba de prototipo de Starship enciende sus seis motores de cohetes Raptor el 12 de noviembre de 2021 en Boca Chica, Texas.

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Musk dijo el 17 de noviembre que SpaceX «con suerte lanzará» el primer vuelo orbital de Starship en enero o febrero, en espera de la aprobación regulatoria de la FAA, así como de la preparación técnica.

SpaceX quiere que Starship sea completamente reutilizable, tanto el cohete como su propulsor puedan aterrizar después de un lanzamiento y recuperarse para futuros vuelos. Los cohetes Falcon 9 de SpaceX son parcialmente reutilizables. La compañía puede aterrizar y relanzar regularmente los propulsores, pero no la parte superior, o etapa, del cohete.

Musk dijo a principios de este mes que no estaba seguro de si Starship alcanzaría la órbita con éxito en el primer intento, pero enfatizó que está «seguro» de que el cohete llegará al espacio en 2022. También señaló en ese momento que el desarrollo de Starship » está financiada internamente en al menos un 90% hasta el momento», y la empresa no asume «ninguna colaboración internacional» o financiación externa.

Nave espacial crucial para el éxito financiero de Starlink

SpaceX ha recaudado miles de millones en fondos en los últimos años, tanto para Starship como para su proyecto de Internet satelital Starlink, y la valoración de la compañía alcanzó recientemente los $ 100 mil millones.

Pero, aunque SpaceX ha lanzado alrededor de 1.700 satélites Starlink a la órbita hasta el momento, Musk dijo que la primera versión del satélite «es financieramente débil». La empresa ha ido aumentando constantemente la base de usuarios de Starlink, con unos 140.000 usuarios que pagan por el servicio a 99 dólares al mes.

A principios de este año, SpaceX describió mejoras para la segunda versión del satélite, y Musk dijo en su correo electrónico que «V2 es fuerte», pero solo puede ser lanzado de manera efectiva por sus cohetes Starship.

Hasta la fecha, SpaceX ha lanzado satélites Starlink con sus cohetes Falcon 9, pero Musk señaló que esos cohetes no tienen la masa o el volumen necesarios para desplegar de manera efectiva los satélites de segunda generación. Eso significa que el éxito del programa del motor Raptor también es fundamental para la estabilidad financiera a largo plazo del servicio Starlink de SpaceX, que Musk ha hablado de escindir en una oferta pública inicial.

En particular, SpaceX actualmente está aumentando la producción de sus antenas Starlink «a varios millones de unidades por año», dijo Musk en el correo electrónico, pero de lo contrario serán «inútiles» si Raptor no tiene éxito.

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