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La escasez de gas en Europa podría hacer que todo el mundo pague más para calentarse este invierno

Un camión cisterna de gas natural licuado (GNL) llega a una estación de almacenamiento de gas.

FUERZA | AFP | imágenes falsas

Los precios del gas natural han subido más del 35% en el último mes, a medida que aumentan las preocupaciones de que no hay suficiente gas almacenado para el invierno en caso de que las temperaturas sean especialmente frías en el hemisferio norte.

El mercado generalmente tranquilo para la materia prima se ha vuelto más intenso en las últimas semanas, ya que los inversionistas se enfocan en el crecimiento de la demanda en todo el mundo y los suministros se mantienen por debajo de lo normal. El área más problemática es Europa, donde la oferta se encuentra en un mínimo histórico para esta época del año.

Incluso en EE. UU., la cantidad de gas almacenada está un 7,6 % por debajo del promedio de cinco años, según datos recientes de la Administración de Información de Energía de EE. UU. El gas natural es un combustible de calefacción importante y es responsable de aproximadamente el 35% de la generación de energía en los EE. UU., encontró la agencia federal.

«La gente está empezando a lanzar la palabra ‘crisis'» cuando se trata de Europa, dijo John Kilduff, socio de Again Capital. Dijo que el gas natural almacenado en Europa está un 16% por debajo del promedio de cinco años, y el nivel de almacenamiento es un mínimo histórico para septiembre.

«Europa está totalmente detrás de la bola ocho de cara a la temporada de invierno. Va a poner el foco en este producto que se ha pasado por alto durante los últimos años», dijo Kilduff.

El punto de inflexión podría llegar en varios meses cuando quede claro qué tipo de invierno se avecina para Europa y también para EE. UU. Algunos analistas dicen que en un escenario extremo, los precios en EE. podría volverse severo.

«Si el invierno es levemente frío, seguramente será problemático», dijo Francisco Blanch, jefe de estrategia de materias primas y derivados de Bank of America.

Aumento de los precios del gas natural

Los futuros de gas natural para octubre subieron casi un 5,3% el lunes, a alrededor de $5,20 por millón de unidades térmicas británicas, o mmBtus. El gas natural ha subido un 106% en lo que va del año y es el más alto en más de siete años. Pero el gas equivalente en los mercados de Europa y Asia supera los $20 por mmBtus.

«Se supone que EE. UU. es una isla, pero en los últimos tres o cuatro años ha habido un vínculo cada vez mayor entre EE. UU. y el mercado global», dijo Blanch. «Hemos pasado de una correlación del 50% a una correlación del 95%. El mercado estadounidense está siendo arrastrado por esto».

Estados Unidos ha estado exportando gas natural, en forma de envíos de gas natural licuado. Los envíos han crecido a alrededor del 10% de la producción de EE. UU., dijeron los analistas. Corea del Sur es el mayor cliente, seguida de China y Japón, según datos del gobierno de EE. UU. Pero los compradores también incluyen Brasil, India, Polonia, España, Francia y Portugal.

«Si es un invierno frío, el gas no solo será escaso. Será muy escaso», dijo Daniel Yergin, vicepresidente de IHS Markit. Si ese es el caso, los precios podrían subir mucho más. «Será escasez física o se reflejará en el precio».

Los estrategas dicen que, por ahora, el suministro mundial de gas está al límite, pero los precios podrían caer si el otoño y el comienzo del invierno son templados y se almacena más gas.

«Nos inclinamos hacia muchos riesgos de alzas de precios, en lugar de precios sostenidos cada vez más altos», dijo Christopher Louney, estratega de materias primas de RBC.

Patrones climáticos y demanda de gas

Brian Lovern, meteorólogo jefe de Bespoke Weather, dijo que EE. UU. se encuentra en un estado de La Niña, lo que podría significar un octubre y noviembre más cálidos de lo normal en el norte de EE. UU.

Menos días que requieran calefacción podrían significar que se ingresará más gas en los inventarios antes del clima invernal más frío.

«Creo que en unas pocas semanas, el clima nos dará algunos vientos en contra bajistas [for natural gas] a medida que entramos en el período de octubre, noviembre. Eso no significa que no veremos un invierno más frío”, dijo.

El invierno de Europa dependerá de un patrón climático que se establezca en Groenlandia. «Los primeros indicios no indican un gran invierno frío allí», dijo Lovern.

El mercado está ansioso por una repetición del año pasado, cuando un invierno frío en Europa resultó en una reducción de gas mayor de lo normal.

Los suministros no se recuperaron lo suficiente en Europa, y los analistas dijeron que últimamente Rusia había reducido algunas exportaciones a Europa. Pero el nuevo gasoducto Nord Stream 2, que lleva gas natural de Rusia a Europa, podría resolver algunos de los problemas de suministro del continente en los próximos meses.

Gazprom de Rusia anunció la semana pasada la finalización del gasoducto, al que alguna vez se opuso EE.UU. El gasoducto permitiría a Rusia duplicar las exportaciones de gas a Europa. El regulador de energía de Alemania dijo el lunes que tiene cuatro meses para completar la certificación de Nord Stream 2.

Impacto global

La situación en Europa ha llamado la atención de los funcionarios estadounidenses. Amos Hochstein, asesor principal de seguridad energética del Departamento de Estado de EE. UU., dijo a los periodistas el viernes que estaba preocupado por el suministro y la posible escasez si el invierno es muy frío.

Hochstein dijo que las entregas estadounidenses de gas natural licuado, conocido en la industria como GNL, pueden aumentar y que Rusia está saliendo del período de bajo suministro.

«Hay diferentes explicaciones de lo que está pasando, por qué los suministros rusos están limitados», dijo Yergin. «Los reguladores rusos y alemanes están debatiendo si se aplican las nuevas regulaciones que se establecieron después de que el oleoducto tomó sus decisiones finales de inversión».

Yergin dijo que la demanda asiática también ha sido un factor en la escasez de suministros. La demanda china de gas natural licuado fue un 20% más alta de lo previsto, dijo.

El gerente senior de cartera de TortoiseEcofin, Rob Thummel, dijo que Europa tampoco recibió suficientes cargamentos de gas natural licuado para reconstruir sus inventarios. «Lo que pasó fue que la energía hidroeléctrica de Brasil no fructificó», dijo.

«Había sequía, por lo que América Latina y Brasil necesitaban gas natural», agregó Thummel. Durante el verano europeo, «una gran cantidad de GNL… terminó en Brasil en particular».

Los suministros en Europa no se repusieron y hubo un salto en la demanda. “Asia y China en particular se pusieron nerviosos. Comenzaron a comprar GNL”, dijo.

Thummel dijo que no espera un problema grave para EE. UU. este invierno y que los precios podrían volver a bajar. Dijo que ha habido un aumento en el número de plataformas en el esquisto de Haynesville. «Es probable que vea volúmenes más altos», dijo.

Un problema para EE. UU. ha sido la reducción de los volúmenes de producción de petróleo de esquisto. Un subproducto de esa producción es el gas natural.

«Diría que la volatilidad en el precio de EE. UU. no será la misma que ha sido, y probablemente lo será en Europa», dijo Thummel. La cantidad de gas que ingresa al invierno es aproximadamente un 8% inferior al promedio de almacenamiento de cinco años, pero «no es el fin del mundo», dijo Thummel.

A medida que aumentaron los precios del gas natural, también lo hicieron las acciones de los productores de gas, como EQT, Range Resources y Antero Resources. Los inversores también han saltado al ETF del Fondo Natural de los Estados Unidos, que apuesta por la materia prima.

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