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Los precios del gas natural se están disparando a nivel mundial. Lo que significa para los EE. UU.

La terminal de gas Point of Ayr en Talacre, Gales, el 20 de septiembre de 2021.

Christopher Furlong | imágenes falsas

Una crisis energética global está haciendo que los precios del gas natural se disparen en el Reino Unido, Europa y Asia, alcanzando niveles récord. Sin embargo, los expertos dicen que es poco probable que los precios estratosféricos observados en Europa se trasladen a los Estados Unidos.

Mucho dependerá en última instancia de lo que traiga el clima invernal. Pero EE. UU. está mejor posicionado de cara a los meses más fríos, dado que es el mayor productor de gas natural del mundo y que los niveles de inventario no están tan agotados como en Europa.

«Estamos en un momento único en el que todos los precios de la energía están subiendo», dijo la semana pasada Francisco Blanch, jefe de materias primas globales, derivados de acciones y estrategias de inversión cuantitativa de activos cruzados en Bank of America Merrill Lynch, en CNBC. «El intercambio.» “Estados Unidos está mucho más aislado de esta tendencia energética global que el resto del mundo”, agregó.

Eso no quiere decir que los precios estadounidenses no serán volátiles. Los futuros de gas natural cerraron en su nivel más alto desde diciembre de 2008 el martes. El miércoles, el contrato se cotizaba a 6,466 dólares por millón de unidades térmicas británicas (MMBtu).

Desde entonces, el gas natural para entrega en noviembre ha bajado de ese nivel, pero aún va camino de la séptima semana consecutiva de ganancias. El contrato actualmente cotiza alrededor de $ 5,63 por MMBtu, que es más del doble de los precios a principios de año.

Pero los movimientos en el extranjero son mucho más extremos. Los analistas de Deutsche Bank señalaron que en Europa los precios se han multiplicado por cinco, mientras que en EE. UU. y Asia los precios son aproximadamente 1,5 veces más altos. En Europa, el aumento del precio del gas natural es equivalente a si el petróleo se cotizara alrededor de $ 200 por barril.

«No se debe subestimar la importancia de estos movimientos sobre la inflación, el crecimiento y las cuentas externas», escribió la firma en una nota a los clientes. «Estos movimientos de precios son un gran problema».

Los precios del carbón y el petróleo también están subiendo. Los futuros del crudo West Texas Intermediate, la referencia del petróleo de EE. UU., superaron los 80 dólares por barril el viernes por primera vez desde noviembre de 2014. Mientras tanto, el crudo de referencia internacional Brent se negoció a su nivel más alto desde 2018. Los analistas dicen que los precios elevados del gas natural podrían incluso impulsar utilidades para cambiar el combustible por petróleo.

¿Por qué suben los precios?

Varios factores están impulsando el aumento de los precios del gas natural y de materias primas como el petróleo y el carbón en general.

La demanda se está recuperando a medida que las economías vuelven a funcionar y los consumidores regresan a las actividades previas a la pandemia. Al mismo tiempo, los productores, que sufrieron la recesión sin precedentes de 2020, han tardado en aumentar la producción.

Un invierno de 2020 más frío y más largo de lo esperado significó que los niveles de inventario europeos estuvieran por debajo del promedio de cara al otoño. Además de eso, las bajas velocidades del viento y las condiciones secas afectaron la producción de energía renovable. Las compensaciones de carbono son costosas y el continente se ha alejado de las plantas que funcionan con carbón, lo que significa que de repente todo el mundo estaba compitiendo por el gas natural.

La producción de gas de Europa ha disminuido en las últimas dos décadas, y el continente ahora depende de las importaciones de Rusia. El país ha limitado los suministros a Europa este año en lo que algunos han llamado una medida políticamente motivada, aunque esta semana el presidente Vladimir Putin dijo que Rusia podría aumentar la producción en un esfuerzo por aliviar la tensión en Europa.

Europa no es el único lugar que necesita suministros. La demanda asiática está aumentando a medida que países como China buscan alejarse de la dependencia del carbón. En algunos casos, las cargas pasan de Europa a Asia, donde pueden obtener mejores precios.

El Instituto de Estudios Energéticos de Oxford resumió esta confluencia de factores y señaló que crea «esta tormenta perfecta».

¿Qué pasa en los EE.UU.?

Si bien EE. UU. tiene sus propios problemas de energía, como se demostró en Texas el invierno pasado, cuando millones de clientes quedaron a oscuras durante varios días, es poco probable que ocurra el mismo aumento de precios y la misma crisis energética que se está produciendo en Europa y Asia.

«[The U.S.] no ha tenido que depender del resto del mundo para proporcionar su suministro, y ese es realmente el problema de Europa», dijo Robert Thummel, director gerente de TortoiseEcofin. Señaló que la escasez no se debe a la falta de suministro, sino más bien por falta de infraestructura, específicamente para gas natural licuado.

“No vas a ver a Estados Unidos al rescate aquí, porque simplemente no hay suficiente infraestructura en ninguno de los lados, en el lado estadounidense o en el lado europeo y, lo que es más importante, en el lado asiático, para resolver esto”, agregó.

Al final del día, Thummel dijo que su pronóstico para los precios del gas natural se reduce al clima. Un invierno normal podría hacer que los precios se mantuvieran ligeramente elevados en el rango de $ 3 a $ 4, mientras que las temperaturas más cálidas de lo esperado podrían retroceder a entre $ 2.50 y $ 3. Por otro lado, si las temperaturas bajan, los precios podrían dispararse a dos dígitos.

Si bien EE. UU. está en una mejor posición que Europa de cara al invierno, estos cambios bruscos en los mercados energéticos extranjeros tienen efectos en cascada en todo el mundo. Esta semana, Credit Suisse elevó su pronóstico para los precios del cuarto trimestre en más del 60 %, de $3,50 MMBtu a $5,75 MMBtu.

«La configuración a corto plazo en torno a los inventarios de almacenamiento de invierno y los fundamentos de la demanda global cada vez más ajustados han demostrado ser más optimistas de lo que habíamos anticipado», escribió la firma en una nota a los clientes. Si bien el nuevo objetivo es elevado en relación con los precios promedio de los últimos años, todavía está por debajo del nivel de $6 que cruzó el gas natural la semana pasada.

Mientras tanto, JPMorgan elevó su pronóstico de precio promedio anual para 2022 en $ 1.70 MMBtu a $ 4.81 MMBtu en una nota titulada «Alza impensable, desventaja limitada». La firma señaló que es atípico ajustar los pronósticos justo antes de que estén disponibles los informes meteorológicos invernales. Pero esta vez estaba justificado. Los analistas dijeron que había una «necesidad absoluta» de ajustar las previsiones dados los «riesgos que están plagando este equilibrio en el momento actual».

«Vamos a donde nos lleva el equilibrio entre la oferta y la demanda de EE. UU., y nos ha llevado a un lugar que no ha sido visitado en bastante tiempo», dijo la firma. Para el trimestre actual, JPMorgan prevé precios promedio de $ 5,50 MMBtu, lo que llevaría el precio promedio de 2021 a $ 3,65 MMBtu.

Si bien la crisis energética es probablemente el principal impulsor de la acción del precio, parte de la volatilidad también podría deberse a que las empresas de Wall Street abren futuros en el repunte masivo y, posteriormente, se ven obligadas a cubrir posiciones.

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