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Trevor Milton, fundador de Nikola, acusado por un gran jurado de tres cargos de fraude

Un gran jurado federal acusó al fundador de Nikola, Trevor Milton, de tres cargos de fraude criminal por mentir sobre «casi todos los aspectos del negocio» para impulsar las ventas de acciones de la puesta en marcha de vehículos eléctricos, según una acusación revelada el jueves.

La Oficina del Fiscal Federal en Manhattan acusó al multimillonario de 39 años, que renunció como presidente en septiembre, de dos cargos de fraude de valores, incluida la realización de declaraciones falsas sobre la empresa, y fraude electrónico.

La Comisión de Bolsa y Valores también presentó cargos de fraude de valores civiles contra Milton el jueves. La SEC solicitó al Tribunal de Distrito de EE. UU. del Distrito Sur de Nueva York que le prohibiera permanentemente actuar como funcionario en una empresa que emite valores, devolver todas las ganancias obtenidas ilícitamente y pagar una multa.

«Este es un caso muy sencillo, Milton dijo mentiras para generar una demanda popular de acciones de Nikola. A partir de marzo de 2020 o alrededor de esa fecha, cuando Nikola anunció que sus acciones cotizarían en bolsa, Milton se preocupó cada vez más por mantener alto el precio de las acciones de Nikola. «, dijo la fiscal federal Audrey Strauss a los periodistas en una conferencia de prensa el jueves.

Milton sostiene que es inocente. Su equipo legal, dirigido por Brad Bondi, dijo que Milton fue «acusado injustamente luego de una investigación defectuosa e incompetente» y que no se hará justicia hasta que sea exonerado, según un comunicado enviado por correo electrónico el jueves.

Lea la declaración completa del equipo legal de Milton:

Trevor Milton es inocente; este es un nuevo punto bajo en los esfuerzos del gobierno para criminalizar la conducta comercial legal. Todos los ejecutivos en Estados Unidos deberían estar horrorizados.

Trevor Milton es un empresario que tenía una visión a largo plazo de ayudar al medio ambiente mediante la reducción de las emisiones de carbono en la industria del transporte por carretera.

El Sr. Milton ha sido acusado injustamente luego de una investigación defectuosa e incompleta en la que el gobierno ignoró evidencia crítica y no entrevistó a testigos importantes.

Desde un principio, esta ha sido una investigación en busca de un delito. La acción del gobierno no hizo justicia hoy, pero lo hará cuando el Sr. Milton sea exonerado.

Milton se declaró inocente de los cargos penales en un tribunal de Manhattan el jueves por la tarde. Fue liberado con una fianza de $100 millones asegurada contra dos de sus propiedades en Utah. Tiene prohibido contactar a los inversionistas.

Los fiscales dijeron que Milton construyó un intrincado esquema diseñado para aumentar las acciones de la compañía para su propio beneficio mintiendo sobre los productos, la tecnología y las perspectivas de ventas futuras de la compañía. Lo acusan de usar el trato de Nikola para cotizar en bolsa a través de una compañía de adquisición de propósito especial para apuntar a inversionistas minoristas aficionados, algunos de los cuales perdieron cientos de miles de dólares.

“El esquema de Milton se enfocó en inversionistas individuales no profesionales, los llamados inversionistas minoristas, al hacer declaraciones falsas y engañosas directamente al público inversionista a través de las redes sociales y entrevistas en televisión, prensa y podcast”, según la acusación de 49 páginas.

El gran jurado dijo que Milton debería renunciar a todos los bienes «rastreables a la comisión de dichos delitos», que probablemente incluirían los más de mil millones de dólares que ganó cuando Nikola se hizo pública en junio de 2020.

Las acciones de Nikola cayeron un 15,2% a $12,03 por acción el jueves. Esa es una fuerte caída desde su máximo histórico de $ 93.99 el 9 de junio de 2020, días después de que la compañía se hiciera pública.

John Coffee, profesor de derecho bursátil en la Universidad de Columbia, dijo que probablemente lo mejor para Milton sería buscar un acuerdo de culpabilidad. Dijo que las afirmaciones hechas por los fiscales federales «no son matizadas sobre las que pueda haber un argumento razonable».

“Si es racional, el señor Milton debería buscar un acuerdo con la fiscalía”, dijo en un correo electrónico a CNBC.

Milton, que era el mayor accionista de la empresa, poseía aproximadamente 8500 millones de dólares en acciones de Nikola en el punto máximo del valor de la empresa. En un momento del verano pasado, la valoración de Nikola superó a Ford Motor, superando los $ 31 mil millones.

El gran jurado dijo que Milton debería renunciar a todos los bienes «rastreables a la comisión de dichos delitos», que probablemente incluirían los más de mil millones de dólares que ganó cuando Nikola se hizo pública en junio de 2020.

Los fiscales dijeron que Milton «estaba motivado para participar en el esquema fraudulento para enriquecerse y elevar su estatura como empresario».

Nikola dijo en un comunicado enviado por correo electrónico que ha «cooperado con el gobierno durante el curso de su investigación». La compañía enfatizó que las acusaciones son contra Milton y no contra Nikola.

«Seguimos comprometidos con nuestros hitos y plazos previamente anunciados y estamos enfocados en entregar los camiones eléctricos de batería Nikola Tre a finales de este año desde las instalaciones de fabricación de la compañía», dijo la compañía.

Muchas de las acusaciones sobre declaraciones falsas y engañosas fueron descubiertas por Hindenburg Research, vendedor en corto.

En un informe de septiembre, Hindenburg acusó a Milton de hacer declaraciones falsas sobre la tecnología de Nikola para hacer crecer la empresa y asociarse con empresas automotrices. El informe, titulado «Nikola: cómo convertir un océano de mentiras en una asociación con el OEM de automóviles más grande de Estados Unidos», se publicó dos días después de que la compañía anunciara un acuerdo con General Motors que disparó las acciones de ambas compañías. El vendedor en corto caracterizó a Nikola como un «fraude complejo basado en docenas de mentiras» de Milton.

Luego de una investigación interna, Nikola dijo en febrero que encontró que Milton hizo varias declaraciones inexactas de 2016 a través de la oferta pública inicial de la compañía que engañó a los inversores.

El CEO y fundador de US Nikola, Trevor Milton, habla durante la presentación de sus nuevos camiones totalmente eléctricos y con batería de celda de combustible de hidrógeno en asociación con CNH Industrial, en un evento en Turín, Italia, el 2 de diciembre de 2019.

Massimo Pinça | Reuters

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