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Una de las 3 únicas empresas no rentables con un valor de más de 50.000 millones de dólares

Dara Khosrowshahi, ahora CEO de Uber, el 7 de julio de 2016 en Sun Valley, Idaho

Drew Angerer | Getty

Cuando Uber comience a cotizar en bolsa en las próximas semanas, se unirá a un club muy exclusivo pero menos que deseable: empresas con un valor de al menos $ 50 mil millones que están perdiendo dinero.

De las 110 empresas estadounidenses con una capitalización de mercado de al menos $50 mil millones, solo tres no fueron rentables el año pasado: CVS, General Electric y Qualcomm. Y Qualcomm realmente no cuenta porque su pérdida fue el resultado de un cargo único por un cambio en el código fiscal.

Uber informó una pérdida operativa de $ 3 mil millones en 2018 después de perder más de $ 4 mil millones el año anterior. (La compañía registró una ganancia neta el año pasado debido a $ 5 mil millones en ganancias únicas, principalmente por la venta de sus negocios en Rusia y el sudeste asiático).

Este es el desafío central de Uber a medida que avanza desde los acogedores confines del Área de la Bahía, donde las firmas de capital de riesgo y de capital privado financian proyectos futuristas, a los rigores de Wall Street, poblado por fondos mutuos más reacios al riesgo y administradores de riqueza centrados en el rendimiento financiero. Este último grupo nunca ha visto nada como Uber, una empresa que ya se valora como un gran éxito a pesar de que el modelo de negocio sigue siendo un trabajo en progreso.

El viernes, Uber fijó el rango de precios de su próxima oferta pública inicial de $44 a $50, lo que le otorga una capitalización de mercado de $83.8 mil millones en el extremo superior. Eso la convertiría en la 65.ª empresa más valiosa de EE. UU., justo detrás de DowDuPont y por delante de US Bancorp, que generó ingresos netos el año pasado de 3.800 millones de dólares y 7.100 millones de dólares, respectivamente.

«Si se equivoca en esto y está pagando una valoración altísima, realmente mire hacia abajo», dijo Brian Yacktman, director de inversiones de YCG Investments, que administra alrededor de $ 700 millones y cuenta con Alphabet y Facebook entre las principales participaciones. en su fondo mutuo. «Cuando puede comprar un negocio con una capitalización de mercado similar que actualmente produce flujo de efectivo con mucha más certeza de resultado, ¿por qué no tomar eso en su lugar?»

Comprar o no comprar

Yacktman ve el valor de Uber como un servicio. Sabe que ahorra tiempo, facilita los pagos y brinda un viaje mucho más cómodo que el típico taxi. La entrega de alimentos también tiene mucho sentido, dado que hay una gran flota de autos en las calles.

Pero Yacktman simplemente no entiende el discurso de inversión.

Los pasajeros son sensibles a los costos y tienen opciones, ya sea Lyft (cuyas acciones están muy por debajo del precio de salida a bolsa del mes pasado), un taxi o el transporte público. Por otro lado, los conductores tienen que ganar suficiente dinero para permanecer en la plataforma mientras pagan la gasolina y el mantenimiento. Después de hacer todo lo posible para hacer felices tanto a los pasajeros como a los conductores, y gastar el dinero necesario para operar la plataforma, a Uber no le queda mucho dinero.

Uber tiene una métrica llamada margen de contribución de la plataforma central, que es el porcentaje de ingresos que queda después de los «gastos directos». Ese número llegó al 9 % de los ingresos de 2018, y eso sin contar todas las inversiones en productos emergentes. En el primer trimestre de 2019, la cifra está cambiando hacia el sur, con Uber esperando un margen negativo de entre 4% y 7% debido a la competencia y el gasto en Uber Eats, el negocio de entrega de alimentos.

«Prefiero comprar una de las empresas rentables que me muestran el dinero ahora y adoptar un enfoque de esperar y ver con Uber para determinar si este es un modelo de negocio rentable sostenible», dijo Yacktman.

Las empresas de gran capitalización que hoy están perdiendo dinero están siendo castigadas por el mercado. Las acciones de CVS se desplomaron un 22% el año pasado, mientras que GE perdió un 31%.

Uber tiene una historia muy diferente que contar que esas dos empresas, que están atrapadas en mercados heredados y luchan por encontrar oportunidades de crecimiento. Con solo una década de existencia, Uber es pionera en una nueva industria y trabaja hacia un futuro de autos sin conductor, mientras crece un 42% el año pasado a más de $11 mil millones en ingresos.

La visión de Uber es construir una plataforma global que incluya viajes compartidos en su forma actual, una expansión continua de Uber Eats y mucho más.

Está Uber Freight, que conecta a las empresas de camiones con empresas que envían grandes cantidades de mercancías, vehículos autónomos, entregas con drones y Uber Elevate con el objetivo de abordar el «transporte aéreo dentro de las ciudades». Uber también adquirió Jump Bikes, que actualmente tiene una red de bicicletas eléctricas en 20 ciudades, y la empresa ofrece scooters eléctricos en ocho ciudades.

Para Uber, todo se suma a un mercado direccionable que, según la compañía, es de muchos billones de dólares. El director ejecutivo, Dara Khosrowshahi, dice al comienzo del video del roadshow en línea que la «misión de la compañía es generar oportunidades al poner el mundo en movimiento» y que está «cambiando la forma en que las personas y las cosas se mueven del punto A al punto B».

Nelson Chai, jefe de finanzas de Uber, continúa diciendo a los inversionistas que la compañía está «sentando las bases para márgenes atractivos a largo plazo».

Pero es un plan ambicioso que requiere décadas, no años, de inversión y mucho más capital que los aproximadamente $9 mil millones que la compañía busca recaudar en su oferta pública inicial. La apuesta para un inversionista público es que eventualmente los proyectos experimentales de Uber se conviertan en negocios reales y la compañía estará lo suficientemente por delante de cualquier competencia potencial para tener poder de fijación de precios.

«Con Uber, tienes el potencial de crear un ecosistema premium», dijo Eric Barden, presidente de Barden Capital en Austin, Texas. «Si ese es el caso, puede ser más constructivo sobre la rentabilidad futura».

Barden no tiene planes de invertir en Uber porque ve demasiadas variables y riesgos en ese tipo de valoración. Pero también reconoce que el panorama de inversión del mercado público ha cambiado en los últimos años para favorecer enormemente a los inversores en crecimiento y que no se puede descartar una máquina de quemar efectivo como Uber.

Amazon y Netflix son rentables, pero apenas. El margen de beneficio neto de Amazon del 4,3 % el año pasado ocupó el puesto 98 entre las 110 empresas más valiosas, y el margen del 7,7 % de Netflix ocupó el puesto 86.

Sin embargo, Amazon ha subido un 542 % en los últimos cinco años y Netflix ha ganado un 717 %. Mientras tanto, el S&P 500 ha subido solo un 58% en ese tramo.

«Las métricas de valoración antiguas ya no siempre son aplicables», dijo Barden, quien es inversionista tanto en Amazon como en Netflix. «Es difícil ganar dinero jugando al arbitraje de subvaluación».

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