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Ventas de vehículos eléctricos en modo de despegue, pero la producción es una preocupación

El cofundador de Tesla, JB Straubel, fundador y director ejecutivo de la empresa de reciclaje de baterías Redwood Materials, tiene buenas y malas noticias para quienes creen que las ventas de vehículos eléctricos están listas para despegar.

Straubel dice que la demanda se está recuperando, pero la industria automotriz no avanza lo suficientemente rápido como para que la producción se mantenga.

“Esto está tomando a la gente un poco desprevenida”, dijo Straubel a CNBC durante una entrevista en TechCheck. «Es un cambio realmente fuerte. Desde la caída de las ventas de combustión interna hasta el aumento de las ventas de vehículos eléctricos en casi un 100 % en diferentes regiones».

Straubel dice que las estimaciones de ventas de la industria que predicen que los vehículos eléctricos representarán el 12,7 % de todas las ventas de automóviles en EE. UU. para 2025 pueden ser demasiado bajas. «Si observa la rapidez con la que crece la adopción en partes de Europa y otras partes del mundo, creo que apunta a un camino de porcentajes potencialmente incluso más altos que a mediados de la década», dijo.

Esa demanda es la razón por la que Redwood Materials está gastando mil millones de dólares para construir una nueva planta en McCarran, Nevada, dijo. Cuando se complete a finales de este año, la instalación producirá una lámina de cobre de ánodo que Panasonic utiliza para fabricar celdas de batería que finalmente se utilizarán en los paquetes de baterías fabricados en Tesla Gigafactory en Nevada.

Paletas de baterías de iones de litio agotadas en Redwood Materials de JB Straubel están listas para reciclar.

Redwood Materials estima que la planta, que en última instancia empleará a más de 500 personas, producirá suficiente lámina de cobre de ánodo para suministrar 1 millón de vehículos eléctricos al año. La compañía dice que su planta será la primera en los EE. UU. en suministrar láminas de cobre de ánodo y la mayor parte del suministro se importa actualmente de Asia, principalmente de China y Corea del Sur.

Mientras tanto, la producción de baterías de iones de litio busca seguir el ritmo de los fabricantes de automóviles EV. El año pasado, la capacidad global para la fabricación de baterías de iones de litio fue de 713 gigavatios hora, según AlixPartners, una firma consultora de la industria automotriz. Para 2025, AlixPartners espera que ese número se triplique con creces a 2273 gigavatios hora, y que la producción de baterías para vehículos eléctricos en EE. UU. se multiplique por más del cuádruple.

Con tanta capacidad en línea, la sabiduría convencional es que el costo de las celdas de la batería y los paquetes de baterías bajarán de precio, lo que ayudaría a reducir el precio de los vehículos eléctricos y mejorar las ganancias.

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ESource, una firma de consultoría con sede en Boulder, Colorado, que rastrea los precios de las celdas de batería, estima que el costo por kilovatio hora de una celda de batería automotriz bajará de $147 en 2022 a $98 para 2025. Si bien esas proyecciones son alentadoras, la caída de los precios es contingente sobre la cadena de suministro de baterías creciendo y siendo capaz de soportar una demanda más fuerte.

«Con un nivel tan alto de demanda de baterías que se espera para la próxima década, las materias primas que se usan para esas baterías posiblemente escasearán», dijo Stephen Brown, director sénior de Fitch Ratings.

Sin embargo, Straubel no está convencido de que la industria de las baterías para vehículos eléctricos esté lista para satisfacer la creciente demanda.

«Existe absolutamente el riesgo de que podamos ver una repetición del tipo de escasez de semiconductores que podría reducir y obstaculizar el crecimiento de los vehículos eléctricos», dijo.

De pie junto a la estructura de una planta que Redwood espera tener en funcionamiento pronto, Straubel admite que su compañía homónima está en una carrera para ponerse al día con la transición de vehículos a gasolina a vehículos a batería.

«Trabajamos las 24 horas del día, los 7 días de la semana, literalmente, las 24 horas del día, construyendo instalaciones como la que está detrás de nosotros para hacer que la cadena de suministro suceda y tratar de adelantarnos a ese cuello de botella antes de que suceda», dijo.

Meghan Reeder de CNBC contribuyó a este artículo

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